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過去吾人所慣稱的泰雅族,包括了說泰雅語與賽德克語的人群,是台灣原住民中活動領域最廣的一支,其傳統生活領域涵蓋了台北縣烏來、桃園縣復興鄉、新竹尖石與五峰鄉、苗栗縣泰安鄉、台中縣和平鄉、南投縣仁愛鄉、宜蘭縣的大同與南澳鄉、以及花蓮的壽豐、卓溪、萬榮、與秀林等鄉。其中分佈在南投仁愛鄉與花蓮者大多屬於賽德克語群,其中位於秀林鄉的一支甫於 2004年初或正名為「太魯閣族」。三群總人口數約為九萬五千人。

泰雅族人最重要的價值觀非 gaga gaya 莫屬了。根據學者的詮釋, gaga gaya 一方面指的是舉行公共祭儀的中心集團,一方面也意指祖靈所監視或制裁的傳統性規定,因此不但是一種社會集團,也是一種宗教上的習慣。(古野清人 2000)

相較於其他族群,吾人對於泰雅族的重要年中祭儀所知較少,除了風情不同外,日本學者古野清人曾提到花蓮木瓜溪流域的木瓜群賽德克人由於早年曾遭遇大征伐,部落長老與耆老盡遭殲滅,以致無人知悉傳統祭儀知識。比照賽德克人的近代史,這樣的說法似乎也有其合理之處。另一方面,日據時期文獻中特別注意到泰雅族人的獵首祭,以及獵首祭時的歌舞,正是這些歌舞引起了第一位來台研究原住民音樂的學者田邊尚雄一探究竟的好奇。根據文獻,當泰雅族男性遭逢各種社會衝突而為維護 gaga/gaya祖訓出草,獵得敵人首級之後,全部落的人要歡喜迎接,飲酒作樂圍著首級歌舞竟夜。獵首祭之外,婚禮則是另一個值得歡慶的歌舞場合。
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